福特投资Civil Maps,深思熟虑还是有钱任性?

  • 发表于: 2016/07/19 08:54:00 来源:车云网

Civil Maps的学习算法优化数据需求量以降低网络传输成本,众包采集交通信息的模式可以获得更多实时路况信息。

这两天一家叫做“Civil Maps”的初创公司在汽车圈火起来了。它刚刚完成了自己的第四轮融资,收到了福特、斯坦福大学以及雅虎联合创始人杨致远等5家投资人,总计660万美元的资金支持,用于开发可供无人驾驶汽车使用的、价格低廉的实时3D高精度地图。

可能现在还有很大一部分人以为,谷歌无人驾驶汽车每次上路前,副驾上的安全员都会调出Googel Maps,选择好目的地之后,车子就会按照规划好的线路行驶。其实不然,因为要让无人车认识条新路,至少需要人类驾驶员不厌其烦地“教”它至少一到两次。而且出于安全和工程方面的原因,无人车并不会调用谷歌地图的数据。

谷歌无人驾驶汽车使用的高精度地图谷歌无人驾驶汽车使用的高精度地图

老实说,无人驾驶汽车光是传感器的成本和维护费用已经不菲,这地图看来也不是个小问题。像谷歌、福特、百度等一开始就主攻全无人驾驶汽车的公司,主要依靠激光雷达LIDAR“观察”周围环境并绘制地图。而这些地图的存在保证了无人车能够将主要精力放在处理突然出现的障碍物(机动车辆、行人和骑行者等)上。

不过LIDAR的问题在于,它像人类的眼睛一样,不只盯着周围的相关事物。除了能看到车道线、停车标志外,它还会记录建筑物上的玻璃,树叶,机动车道上的垃圾桶,所以激光雷达绘制的其实是一副信息拥挤、布局复杂的高精度地图,很多时候它能发挥的作用其实并不大。况且,这样的地图不仅容易“混淆视听”,它还特别占空间。

据车云菌了解,激光雷达绘制的高精度地图中,一平方公里的数据信息容量竟然有几个G之多。所以,假设未来自动驾驶汽车大量出现时,地图数据光存储就是个问题,更别说无线上传,云端处理有多难了。 

目前很多自动驾驶汽车都配置了激光雷达LIDAR目前很多自动驾驶汽车都配置了激光雷达LIDAR

不过Civil Maps说了,自己的这套算法通过优化数据需求量以降低网络传输成本,同时众包采集交通信息的模式可以获得更多的实时路况信息。所以,这家地图初创公司不光在解决自动驾驶的地图痛点,它的产品也在改善激光雷达记录数据的缺陷。虽然福特并没有透露具体的投资金额,但考虑到主机厂对选择技术合作伙伴的谨慎态度,Civil Maps肯定有自己的独特优势。先别说话,往下看。

用众包思维打造自动驾驶汽车地图

目前,Civil Maps有雇员16名,前身是斯坦福大学的一个创业孵化项目。该公司通过人工智能软件,整合自动驾驶汽车传感器上得到的3D数据,以构建直接供自动驾驶汽车使用的高精度地图。从下面给出的demo视频我们不难发现,Civil Maps的高精度地图中,一个位于两条车道线中间指向右侧的箭头,翻译过来就是在告诉无人车:如果你在这条车道行驶,那么你得右转了。

简化后的高精度地图直接解决了容量问题。Civil Maps在加州帕罗奥图市进行了120公里测试后发现,生成的地图数据只有1TB左右。假设去掉一些不必要的信息,只留下一些必要元素和行车指示,最后得到的数据容量只有约8M左右,和一首音质差不多的MP3文件相当。这样一来,存储和上传都不是什么问题了。

而Civil Maps也说了,像你我这样的“老司机”,都是这些地图数据的贡献者。

听起来是不是和谷歌收购的地图产品Waze有那么几分相似?Waze的每一位用户都扮演着“地图数据采集员”的角色,它允许司机上报交通拥堵、突发事故以及任何可能对他人出行不利的事情,这意味着Waze很大程度上属于众包的地图产品,“人人为我,我为人人”。

Waze的用户可以上报交通事故、拥堵等实时路况共享给其他用户使用Waze的用户可以上报交通事故、拥堵等实时路况共享给其他用户使用

所以其实可以这么理解,Civil Maps要为自动驾驶汽车开发类似Waze这样的地图产品,不过它可能精度更高,会包含从交通模式到建筑区域等几乎所有的环境信息。通过一系列的软硬件配合,装备了Civil Maps技术的车型能够“读懂”街道标志、交通信号灯以及各种警示信息,随后将采集到的信息压缩并通过蜂窝网络上传至云端服务器处理。

在数据的采集阶段,某项数据对无人驾驶汽车可能产生什么样的作用,Civil Maps的深度学习算法分得清楚。例如,旧金山金门大桥的某些车道为潮汐车道,它会根据一天中高峰期的不同改变行驶方向。对无人驾驶汽车而言,如果能提前知道车道变更情况的话,就无需担心会走错路了。

civil-maps-perception-system.jpg

此外,据Civil Maps联合创始人Sravan Puttagunta介绍,Civil Maps使用的传感器套装要比谷歌为街景车配备的器材便宜得多,普通消费者也承担得起目前公司已经同中国、日本、韩国和美国的车企进行了接洽,在部分车型上安装Civil Maps的传感器套件。不过Puttagunta并没有透露这些主机厂的名录,以及该传感器装备的具体售价。

Puttagunta同时也提到,由于无线上传数据过于昂贵的原因,绝大多数在线地图数据最多几个月才更新一次。这也是为什么自动驾驶汽车至今还无法实现商用的部分原因。他认为,“我们周围的基础设施可能每天或者每周都会有变化,如果地图更新不及时的话,可能不久你就会产生弃之不用的想法,因为越来越不靠谱”。

毫无疑问,这也迫使自动驾驶汽车更多地依赖能够快速响应、实时数据输出的地图系统,但相比我们日常习惯使用的百度、高德、谷歌等导航软件,这些系统并不稳定成熟,存在一定的安全隐患。

车云小结

从目前全球汽车产业发展的动向来看,不只是谷歌,宝马、通用、奔驰、德尔福等绝大多数主机厂和供应商似乎都在卯着劲地朝着无人驾驶汽车挺进。所以这也不难解释为什么福特对Civil Maps这家地图初创公司感兴趣。因为和谷歌相比,福特在地图绘制领域并无专长且缺乏经验,而且考虑到福特和谷歌一样,采取的是“一步到位”的无人驾驶汽车研发策略,未来它会需要大量3D高精度地图数据的支持。

出于发展自动驾驶汽车和共享经济的目的,福特一直在寻找合适的技术合作伙伴。今年5月,福特投资1.822亿美元获得云软件公司Pivotal 6.6%的股权,以进一步加强其移动应用软件开发能力。而其他整车制造厂也都有类似行动:通用花费近10亿美元收购了无人驾驶软件公司Cruise Automation,并投资5亿美元获得了Lyft 9%的股权;菲亚特克莱斯勒与谷歌合作开发100辆无人驾驶汽车。

此前,福特官方发言人Alan Hall在一封电子邮件声明中就曾提到,“投资并选择Civil Maps,为福特提供了另一个开发3-D高精度地图的选择。这样做的好处在于,能够加快福特无人驾驶汽车的研发进度,使其早日实现商业化量产”。所以,福特投资Civil Maps,显然是深思熟虑后的精心布局。

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