福特投了Velodyne,是为了自己的2021自动驾驶战略规划

  • 发表于: 2016/08/17 09:52:52 来源:车云网

福特自动驾驶战略规划图的四个关键词:2021,四家创业公司,硅谷园区扩展,研发人数翻番。

上周六,车云菌独家披露,百度与激光雷达公司Velodyne LiDAR达成投资意向,但当时尚无确切的投资额度及占股比例。不过本周二该交易已坐实,只是投资人中不光有百度,主机厂福特也赫然在列。

8月16日晚间消息,Velodyne发布公告称,旗下激光雷达公司Velodyne LiDAR获得由福特汽车与百度联合注资,总金额共计1.5亿美元。此外,该公告同时指出,Velodyne计划扩大董事会规模,吸纳福特、百度成为公司的两位独立业内董事成员。

Velodyne LIDAR激光雷达

福特随后也公布了自动驾驶战略规划图,计划于2021年推出用于共享出行的全无人驾驶量产车型,同时到2017年底完成Palo Alto研究与创新中心大楼扩建及研发团队人数翻一番的目标。此外,除Civil Maps, Velodyne LiDAR之外,福特还投资了两家初创公司——SAIPS和Nirenberg Neuroscience LLC,用于推进2021自动驾驶战略规划的顺利实施。 

所以,在车云菌看来,Velodyne和福特由相识十年的好基友变为资本合作关系,既是“意料之外”,也是“情理之中”。而两家公司前后脚公布重大消息,可能一方面出于「联合传播效应最大化」的目的,另一方面也反映出福特在面对新技术新事物谨慎理性的态度。

福特投资Velodyne的两个原因

我们先来分析下福特为啥舍得给好基友的产品投钱了。

  • 情投意合,知根知底

福特与Velodyne的交情有十年之久了。而福特在年初的CES消费电子展上也明确表示会继续加大对自动驾驶技术的研发力度,将旗下的自动驾驶测试车队伍扩大,增加至30辆,以期通过更多测试为自动驾驶商业化积攒经验,提升车辆的感知与数据处理能力。

福特CEO马克·菲尔兹手里拿的是Velodyne的Ultra Puck固态激光雷达福特CEO马克·菲尔兹手里拿的是Velodyne的Ultra Puck固态激光雷达

新的自动驾驶测试车将以福特Fusion混合动力车型为基础,基于福特第三代自动驾驶平台开发。而至于这个平台能否成功的关键,福特把宝押在了Velodyne最新的激光雷达产品上。Velodyne的这枚新型固态混合超级传感器(Solid-State Hybrid Ultra PUCK™ Auto sensor,简称Ultra Puck),是一个集成度相当高,如同冰球大小的激光雷达,能够对外界环境进行3D扫描与测绘。它的最长感应距离是200米,能够让自动驾驶汽车上使用的激光雷达数量减少到2个。

所以,Velodyne于福特的重要性,就无需车云菌再叨叨了吧?! 

我们再来看看百度。

百度去年底成立自动驾驶事业部时,就提出了“3年商用,5年量产”的计划,今年四月份以来更是动作频频,陆续和芜湖、上海汽车城、乌镇旅游签署了战略合作协议。而作为“三五”计划的一部分,百度未来会选择10个左右国内不同城市和示范区进行无人驾驶汽车的商业运营。所以从一开始,百度就是奔着Level 4的自动驾驶技术去的,要一步到位实现无人驾驶汽车的商业化量产。

百度无人驾驶测试车使用了Velodyne的64线激光雷达百度无人驾驶测试车使用了Velodyne的64线激光雷达

不过谁都知道这不是件简单的事情。上次在乌镇,百度高级副总裁王劲在接受车云菌专访时表示,他希望5年后激光雷达Lidar的价格能够控制在3000美金左右。

而说到价格。Velodyne LiDAR此前曾公开承诺,如果明年拿到一百万订单,Ultra Puck激光雷达的单价就可以直接降至500美金。王劲也透露,因百度选择Velodyne LiDAR持续供货,Velodyne的64线激光雷达的供应价格已经从70万减至50万人民币。所以,福特、百度入股Velodyne LiDAR后,很有可能会以较低的价格拿到产品。

综上,福特、百度投资Velodyne LiDAR,完全合情合理。以投资人甚至是董事会成员的身份介入,不仅有利于掌握激光雷达产品的最新情报,甚至车云菌怀疑Velodyne会优先供货给两位投资方,以保证其无人车试验的顺利进行。而形成直接利益联盟、有相似战略布局的百度和福特不排除有进一步合作的可能。

  • 谨慎理性,花小钱办大事

相比其他竞争对手,福特在自动驾驶技术布局上似乎一直走得不紧不慢。从年初CES宣布共享出行战略升级之后,也只是将自动驾驶测试车辆增加到了30台。而这边通用先是5亿美金和Lyft达成合作协议,之后又斥资10亿美金收购了自动驾驶技术公司Cruise Automation,可谓是“挥金如土”。相反,福特今年7月中下旬才公布了一轮投资动向,专门开发针对无人驾驶汽车3D高精度地图的初创公司Civil Maps拿到了包括福特、斯坦福大学等5家投资人660万美金的支持。所以福特是不舍得花钱么?

车云菌并不以为然。作为一家传统汽车制造商,福特在任何战略层面的布局都是相对谨慎的。毕竟像自动驾驶这样前瞻性的技术,要实现商业化量产至少还需要十几年的时间,而任何盲目圈地刷存在感的行为都不利于传统企业现阶段的良性发展。据华尔街日报透露,在已完成的交易中,福特和百度投资占比50%,为7500万美元。

与此同时,福特也宣布了「硅谷扩张计划」:未来16个月内(到2017年底),会将位于加州Palo Alto研究与创新中心的研究团队人数从目前的130人扩充至260人。

v7.jpg在MCity中测试的福特Fusion无人驾驶汽车

福特CEO马克·菲尔兹在接受CNBC电视台采访时表示,“汽车的自动化将定义下一个十年,我们预测自动驾驶汽车将为社会带来积极影响,就如同100多年前福特汽车发明的流水线那样”。 

所以可能表面上看福特的确慢人一步,但正如菲尔兹在访谈中提到的,福特的自动驾驶/互联汽车研究也有近十年的时间了,而无论是投资具有算法优势的Civil Maps,还是“砸”钱给和自己有直接利益关系的Velodyne,亦或是斥资扩大硅谷创新研发团队阵容,都能从侧面看出福特在对待新技术新事物的积极心态和小心谨慎的行事风格。

三个关键词:「2021年」「四家」「翻一番」

根据车云菌从福特官方获取的信息,北京时间8月17日凌晨,福特公布了最新的自动驾驶战略规划图,包括三个方面:

1.2021年,福特将推出符合SAE Level 4标准的量产无人驾驶汽车,没有方向盘或油门及刹车踏板。这些大规模商用化的车型会用于互联网叫车及出行共享服务,属于福特智能移动计划(Smart Mobility)的一部分。

2.为了实现上述目标,福特采取或投资或合作的形式,同四家初创公司建立了合作协议,未来将共同致力于无人驾驶汽车相关技术的研发。

这四家初创公司,有Civil Maps、Velodyne、SAIPS与Nirenberg Neuroscience。前两家大家都不陌生,车云菌这里对另两家公司做一个简单介绍。

SAIPS:

福特收购的这家以色列公司专长于计算机视觉和机器学习,它开发的图像和视频算法解决方案、深度学习、信号处理及分类技术,能够帮助福特的无人驾驶汽车学习和适应周围的环境。

Nirenberg Neuroscience LLC:

福特已经获得了Nirenberg Neuroscience的独家技术授权。Nirenberg Neuroscience,是由神经科学家Sheila博士创办的机器视觉公司,Sheila博士此前破解了眼睛用来给大脑传输图像信息的神经代码。而借助该科研成果开发的机器视觉平台能够实现导航,物体识别,面部识别等功能。福特汽车与Nirenberg Neuroscience的合作将有助于把人工智能带到自动驾驶汽车虚拟驾驶员系统的机器学习模块中去。

3.福特同时也正拓展着在硅谷的业务,未来计划在Palo Alto建立一个专业的园区,预计将于2017年中投入使用。新增的两栋办公楼以及1.4万平方米的工作与实验空间将与现有的研究及创新中心相连,预计到2017年,Palo Alto团队成员数量将翻一番。

v8.jpg

自2015年1月正式揭幕以来,福特Palo Alto研究与创新中心已成为该地区最大的整车制造企业研究基地之一。如今,福特在Palo Alto拥有130名研究员、工程师和科学家。福特目前与超过40个初创企业积极展开合作,并与许多孵化器建立了紧密的联系,这些都将有助于其技术与服务的加速开发。

车云小结

Velodyne LiDAR拿到了1.5亿美金的投资,福特也公布了2021年的自动驾驶战略计划,其实一切才刚刚开始。尽管目前整个全球汽车产业都在朝着自动化、电动化、互联化的方向发展,整个产业链也因为新技术的衍生而被撕裂再生长,但不可否认要实现SAE Level 4标准无人驾驶汽车的商业量产,还需要OEM主机厂、Tier 1供应商以及科技互联网公司的携手推进。

所以可以预见的是,像福特、百度、Velodyne这样的投资/合作形式,在未来10年内将会成为主流,自动驾驶技术、立法、外部生长环境的改善也将会进入良性发展时期。

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