苹果为什么对Lit Motors这家小公司产生了兴趣?

  • Ningyi Liu
  • 发表于: 2016/10/05 10:41:46 来源:车云网

无论是吸引人才还是为未来产品做技术储备,Lit Motors是苹果在电动汽车领域获得领先并扩展产品线的一次良机。

作为一家推出带有封闭驾驶舱电动摩托车的公司,Lit Motors不仅在摩托车的自动平衡方面独领风骚,而且其拥有的专利组合甚至可能被用到其他电动车辆上。

对苹果来说,电动摩托车也是比电动汽车更容易实现的目标。所以当《纽约时报》报道苹果有意收购跑车生产商迈凯伦后,这家英国汽车公司很快就正式否认了与苹果的接触。但是,另一家被《纽约时报》点名的公司,Lit Motors,并没有出面否认。这家位于旧金山的小型初创企业正在设计和营销世界上第一台自动平衡的摩托车。也许苹果并不是想生产摩托车,但Lit Motors的独有技术却对苹果充满了吸引力,而且这家公司待价而沽。

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为什么是Lit Motors而非迈凯伦

迈凯伦也许是苹果建立自有电动车品牌这一皇冠上的宝石,但是收购时机尚未成熟。对其母公司迈凯伦集团来说,为苹果提供工程咨询与技术支持,才是更受他们欢迎的方式。

另一方面,Lit Motors这类有独有技术,且收购价低于10亿美元的非上市初创企业正好属于苹果的“猎杀”图谱。有时候苹果甚至只需要他们有原型产品问世。通常收购完成后,苹果就停止了原型产品的开发,转而消化吸收被收购企业的人员与技术,比如说2008年收购的PA Semi。那时候PA Semi刚刚推出基于PowerPC架构,拥有电源管理专利的第一款处理器产品。但是很快苹果就在Macs产品上放弃使用PowerPC芯片,转而采用英特尔公司的芯片。而这个拥有多项专利的电源管理技术,则被苹果运用到之后iOS设备的ARM片上系统里,并使得这个片上系统达到最佳计算性能而且发热少,能耗低。

有趣的概念

虽然Lit Motors从2014年起就宣称会有产品推出,但除了一个自平衡电动摩托车的概念之外,产品至今尚未问世。这家公司在2012年推出的原型车中,因为采用陀螺仪来保持自动平衡,驾驶者不需要用脚来支撑摩托车,所以原型车采用了封闭式的驾驶舱。这就是Lit Motors概念最吸引人之处——兼顾摩托车的紧凑型和汽车的乘坐体验。

这款摩托车可以自主保持直立状态,在外力施加时仍可自动恢复平衡。这样的特性很快就获得了媒体的关注。

但早期的展示中有一个媒体没有关注,但是潜在投资者却注意到的缺陷,即原型车只能直线行驶。这是因为其采用的陀螺仪控制系统虽然能让摩托车保持平衡,但是也使得摩托车失去了通过倾斜车身来转向的特点。这个缺陷直到2014年才被解决。

当某个问题能用简单的方法解决时(比如增加一个轮子),人们有时却倾向于用很复杂的方法来做到。Lit Motors的概念可能是另一个赢得技术、却失去市场的例子。但是它仍然有一些闪光之处。

首先,这个概念足够有趣,比三个轮子的车辆更酷更吸引眼球。所以其他厂商制造三轮车辆的尝试,要么以失败告终,如Aptera,要么在失败的路上,如Elio Motors;

另外,从原理上讲,轮子越少,车辆效率越高,因为每个轮子的驱动,以及轮胎与地面的摩擦,都会带来能量的损耗;

再者,Lit Motors原型车中采用控制力矩陀螺仪(CMG)在航空航天工业中并非新概念,比如国际空间站用CMG来控制指向,CMG也可以来存储反馈制动时的能量。

总而言之,Lit Motors的概念在私人交通工具中效率最高、最紧凑,兼具全封闭型车辆的舒适性和安全性,这正好符合苹果的理念,即电动汽车未来只是个人的电子设备而已。

必先利其器

苹果从生产小型电子设备到生产大型电动汽车之间尚有许多障碍要克服,例如汽车生产经验的缺乏。另外,苹果现有销售渠道Apple Store也不适合销售汽车这样的大件商品。最大的问题是在汽车业的毛利率(以特斯拉汽车为例)与苹果现有毛利率差距过大。

而Lit Motors的电动摩托车也许可以成为苹果翻越这些障碍的桥梁。生产电动摩托车所需要的场地较小,零件基本可以进口。与电动汽车如Model S相比,运输成本也大大减少。对购买人生第一辆车的年轻顾客来说,电动摩托车很具有吸引力。考虑到自动平衡的卖点,苹果可以用比一般摩托车更高的价格销售自动平衡电动摩托车,获得较高的毛利率。最后, Apple Store中足以摆下一些摩托车。

如果不相信苹果会首先推出摩托车而非汽车的话,不妨以史为鉴——本田原本只是一家摩托车厂,它在美国推出的第一辆汽车可以说是四个轮子加上两缸气冷摩托车发动机。

结论

苹果摩托车的问世困难重重。苹果也许最终认定其市场不大,或者技术尚未成熟。在检索过Lit Motors的专利后,笔者认为Lit Motors拥有的技术本身,而非产品就已足够吸引苹果。这些专利甚至可以应用于摩托车以外的领域。此外,这家公司并不昂贵,按照福布斯的报道,Lit Motors并不受风投宠爱,在过去的六年中只获得了5百万美元的投资。尤其是在2014年没有按照预期推出产品后,这家公司进入了蛰服期,员工也从之前的30人减少到5人。如果没有外部介入,Lit Motors也许不久就会消失。

无论是吸引人才还是为未来的产品做技术储备,本文作者认为苹果都有可能收购Liz Motor。虽然苹果尚未确定是否会推出摩托车产品,或者扩展电动摩托车和电动汽车的市场。但是Lit Motors将会是苹果在电动汽车领域获得领先并扩展产品线的一次良机。

*本文是车云「翻译官成长计划」作品,原文来自 Seeking Alpha,作者:Mark Hibben编译/ Ningyi Liu。了解更多车云「翻译官成长计划」详情和报名,请戳这里

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