谷歌和特斯拉自动驾驶一把手联合鼓捣了一家新公司,必须了解一下

  • 发表于: 2017/05/11 08:06:00 来源:车云网

公司叫Aurora,全面对标谷歌。

2016年8月,前谷歌自动驾驶汽车项目CTO克里斯·厄姆森(Chris Urmson)在个人博客中宣布了离职的消息。很多人一直很好奇,这位圈子里数一数二的大人物下一步将何去何从。而直到今年五月初,克里斯LinkedIn主页的履职信息才首度更新,这次他以Aurora Innovation首席执行官的身份重回大众视线。

克里斯·厄姆森(Chris Urmson)的LinkedIn主页克里斯·厄姆森(Chris Urmson)的LinkedIn主页

其实早在去年12月份,科技网站recode就爆料称“克里斯在筹划一家自动驾驶初创公司”,不过当事人对记者的邮件询问并未作出任何正面回应。根据LinkedIn页面显示的信息,Aurora成立于2016年12月,距今不到半年的时间,一直处于被雪藏的状态。目前在LinkedIn注册的员工有21位,除克里斯之外,你会发现特斯拉前Autopilot项目总监斯特林·安德森(Sterling Anderson)现在是Aurora的联合创始人。

这就不难理解为什么1月末的时候,特斯拉向加州高级法院提起诉讼,指控前Autopilot项目负责人斯特林·安德森(Sterling Anderson)“盗窃数百GB的机密文件,并试图挖走至少12名特斯拉自动驾驶工程师”。也正是这件事掀掉了Aurora的神秘面纱,作为Aurora联合创始人之一的安德森公开表示,特斯拉此举毫无意义,自己并没有从前公司窃取任何技术机密。

在拖了几个月无果后,最终特斯拉和Aurora“休战”,在谁都没有承认犯错的情况下,这件听起来蛮乌龙的事情就这样不了了之了。而Aurora借此正式亮相,公布了团队的基本架构、融资情况以及后续产品的规划和发展方向。

据车云菌了解,除克里斯和安德森之外,卡内基梅隆大学副教授、前Uber自动驾驶项目核心工程师、机器学习专家德鲁·巴格内尔(Drew Bagnell)担任Aurora首席技术官一职。而如此强IP的管理团队显然对招聘来说大有裨益,之前曾在Uber匹兹堡研发中心工作的数位工程师已经跳槽至Aurora,而这些人大部分也是几年前被Uber从卡内基梅隆大学挖走的。当然整个研发团队还有前特斯拉、英伟达和谷歌的工程师加入,而Aurora目前仍在四处撒网捞人才,公司官网硕大的页面上只有「加入我们」这么一个入口。

Aurora官方网页截图,目前仅有「加入我们」一个入口Aurora官方网页截图,目前仅有「加入我们」一个入口

克里斯在接受《财富》杂志专访时提到,Aurora目前在帕罗奥图和匹兹堡都设有办公室,启动资金300万美元,上月完成外部融资310万美元。有消息称艾伦公司(Allen & Company)常务董事伊恩·史密斯是Aurora董事会成员之一,这似乎可以从侧面说明艾伦公司也是投资方之一,但其他投资人名单目前仍未对外公开。克里斯表示Aurora计划很快开始A轮融资。

Aurora的产品才是重点

按照克里斯的描述,Aurora希望能为自动驾驶汽车打造整体性解决方案。Aurora将联合车企或供应商设计开发用于支持全自动驾驶汽车运营的传感器、软件和数据服务,重点主要在L4级别产品的开发上,在此基础之上逐步过渡到L5等级的自动驾驶。

这么来看的话,Aurora似乎对造车完全没有兴趣,而且它也并不希望自己成为一家摄像头、雷达或者激光雷达等传感器的大规模供应商。对克里斯等创始人而言,Aurora的优势在于传感器的设计以及根据不同性能需求对嵌入式计算平台进行选择,当然相关的软件和数据产品开发也是Aurora的强向所在。从宏观上来看,它盯上的是目前整个自动驾驶生态系统的空缺部分,通过提供自动驾驶汽车核心关键的技术/产品,帮助主机厂或供应商建立无人车之上的服务体系和系统平台。

Waymo已经在亚利桑那州凤凰市开展了载人自动驾驶汽车的测试Waymo已经在亚利桑那州凤凰市开展了载人自动驾驶汽车的测试

既然如此,那Aurora显然会成为Waymo的直接竞争对手。而且除了克里斯曾效力的前东家之外,Uber以及如雨后春笋般涌现的初创公司,各级供应商甚至像福特、通用这些已经在研发全自动驾驶汽车路上努力了很久的车企,都可能成为和Aurora抢资源抢客户的“敌人”。

所以即便团队里有克里斯、安德森这样的明星选手,Aurora未来所面临的挑战和困难都不会小。不过没有人认为现在重新以创业公司的身份进入自动驾驶领域已经晚了,克里斯表示在做这件事之前已经做了充分考虑,目前整个汽车行业都处在一个相当特别的时刻,他和安德森、巴格内尔都认为现在时机很好,否则也不会拼下全部身家来做这件事了。Aurora是一家两年前他想都不会想成立的公司。

但就现在的情形来看,Aurora的首要工作是“撒网捞鱼”,尽可能地从各个领域招揽人才。目前Aurora正在对一辆2017款奥迪Q7进行改造,但一开始可能它都算不上一辆真正的自动驾驶原型车,只是当做数据搜集的平台使用。近日,这辆概念车完成了从帕罗奥图到匹兹堡的跨城旅行,安德森一直强调“这趟行程完全是为了采集数据进行的,并不是什么自动驾驶测试”。不过据车云菌,Aurora的确今年有计划在公共道路上进行自动驾驶原型车的测试,所以可能「Aurora」这个词会很快出现在加州交管局DMV的官方页面上。

如何敲开机遇的大门?

正如克里斯在采访中提到的,现在的汽车圈正处在一个科技/初创公司、车企、供应商,群雄混战的时刻。所以对Aurora而言,可谓是机遇和挑战并存。目前其实矛盾主要存在于科技公司和传统汽车制造商之间,毕竟后者一直手握汽车平台、品牌以及和消费者的直接联系,而但凡涉及到两方的合作,关于客户的控制权、数据的归属方,甚至谁可以拥有自动驾驶汽车的品牌等等诸多问题可能都无法得到调和,所以目前有一种趋势是车企正在逐渐脱离对科技公司的依赖,不管是在硅谷建立研发中心亦或者直接砸钱收购成熟的中小初创公司,这些年纪大资历老的前辈们开始不带你玩了。

有个很直接的例子是,丰田去年年初就宣布将使用福特AppLink车载系统的开源版本——(SmartDeviceLink,简称SDL)来为旗下汽车产品提供包括GPS导航以及车载娱乐系统等服务,完全将苹果或谷歌晾在了一边。这种科技公司被边缘化的趋势从奥迪、戴姆勒、宝马三大德系豪华车企收购诺基亚地图业务HERE的动作中也能窥见一斑。 

所以对Aurora而言,它的人才资源和行业经验能够帮助车企解决技术难题,但它既不要占有品牌也不需要控制数据,即便是已经有了合作伙伴的主机厂,恐怕也会对Aurora提供的解决方案感兴趣。譬如,在今年菲亚特克莱斯勒的财报电话会议上,马尔乔内老爷子就表示公司有意愿寻找更多的合作伙伴,帮助其开发打造无人驾驶汽车。而目前由Waymo联合其开发的Pacifica混动MPV自动驾驶概念车已经在亚利桑那州开始搭载乘客进行路测。

在提到菲亚特克莱斯勒计划和除谷歌之外的公司在自动驾驶上合作时,马尔乔内做了这样的比喻,他表示“如果砸这么多钱、支持这么多解决方案而只是为了得到一种可能的结果,这对一家车企来说简直是灾难”。所以,Aurora有的是机会,但面临的也可能是与其他初创公司的激烈竞争,而胜出的关键自然是能戳中主机厂需求痛点的产品。

在问到如何看待目前车企巨额收购初创公司的现象时,Aurora的三位创始人都坚持称“没兴趣被其他大公司并购”,相反他们的野心似乎还挺大。克里斯表示希望尽快使Aurora的自动驾驶技术/产品能够大规模量产落地,同时在发展壮大的过程中通过并购的方式与其他公司建立战略合作关系。

车云小结 

克里斯·厄姆森去年从谷歌失意离开,之后Waymo成为Alphabet独立运营的子公司,车企出身的John Krafcik显然在强势推进自动驾驶业务的商业化进程。Aurora的面世显然会成为抢夺Waymo市场/客户资源的正面竞争对手,而且这个对手的实力不容小窥。但就像克里斯在采访中提到的,未来机遇和挑战并存,如何按照既定目标推出产品,赢得客户的订单,对Aurora的生存至关重要。现在Aurora已经有了堪称黄金组合的领导层,如何组建一支强悍的研发团队也是决定其能否成功的关键。可以预见到,未来5~10年,自动驾驶领域发展将出现白热化趋势,市场热了,进场的选手多了,利润势必会被摊薄,所以最终还是得用产品决战。正可谓“大浪淘沙优胜劣汰”,Aurora不想被吃掉还想做大鱼,前路不平坦但希望很大。

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